Co-making Saga | 5. Hack the garage

*Traduzione in italiano di seguito.

/// This post is written by Giovanni Diele


Steve Jobs in his garage – Los Altos 1976

Where are makers born? What difference is there between the American world and that of Europe? Do we always find ourselves confronting the nerd geek stereotype or are they also “normal” people?

To pinpoint the origins of the “maker” movement we need to look at America circa 1970s and the DIY culture where small makers grew up soldering the first electronic circuits, and typically the most loved place was the garage. From the individual form to those more organised, in Europe the first hacklabs were born in the 90s, often as activities of anarchical squatters; a physical realisation of communities of hackers that were already consolidated online.


Pepperpress, printing works in Brooklyn

Beyond the appware: Contrary to what you might think, the garage workshop is not an exclusive subject of the Palo Alto of the 70s and of the electronic pioneers in garages. One part was born through the American start-uppers who are rediscovering the value of homemade manufacturing and the artisan approach. The rediscovered taste for personalisation on the part of clients is reflected in a new trend of the labour market: they are always younger with a degree in industrial design, fashion design, graphic design or art which they reinvent as artisans, matching manual creation with entrepreneurial spirit. And so like this in all of the USA, from Brooklyn to Los Angeles, new printing and stationery shops are popping up.

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Hacklab Matilda – Sheffield, UK

In principle the PC: The hackerspaces are born within a culture of open-hardware/software as spaces of shared knowledge. They have developed as places within which communities of programmers and enthusiasts can find and share experiences and exchange views on programming, data networks, free software, open-hardware and sometimes experiment with even more anarchical methods. In the hackerspaces there is a strong focus on the community and on the sharing of knowledge. The other common characteristic is the IT fit-out of the space that typically supplies high-speed connection, owner servers and storage. So they are spaces that are more or less concentrated on software and computers.


Null Space Labs – Los Angeles Hackerspace

Open culture: The computer and all of the hardware present often come from donations, and so the physical location becomes a social centre also. The people who typically attend these workshops, beyond having a technical interest, are ideologically very motivated; the hacklabs are often diffused centres not only for technological knowledge, but also for ideas regarding free software, freedom of expression, the protection of privacy and in general digital rights and self-management.

Self-management: Many self-managed hacklabs are born because they usually have fewer computer resources and Floss allows them to equip themselves with tools of high level, even with fewer technical resources. Instead, some hacklabs are born within the university setting, created by the need of students and university researchers joined by a passion for Floss and freedom (digital and non-digital). By definition, self-management and sharing of resources made available from the hacklab are freely available to everyone. Often there are also “banks of digital organs” in which it is possible to exchange used parts of computers and electronic gadgets in general.

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Metalab hackerspace – Vienna

Not branded: Around the definition of hackerspace, in equal step with the diffusion of such spaces, you start to use the terms “hacking” and “hacker” to define the work of physical objects, to soften the negative connotations of the term “hacking” according to mainstream media. Also in these spaces important businesses are born such as the well-recorded MakerBot Industries (NYC Resistor Hackspace) that has largely contributed to changing the world of 3D printing. By extension, the fact remains that at times, the hackerspace is often associated to collective projects and to social-political inspirations. At the heart of the ideologies, arriving from our days, from the typology of hackerspace derives the concept of autonomous spaces of networks in the world of making. Collectives of professional hardware and digital-ware, they organise to meet and develop ideas and projects, to build new shapes of entrepreneurship based on new technologies.


Unterwelt, collective lab – Roma An Italian example of hackerspace in the sense of not-branded ones, is the Roman workshop in Trastevere, Unterwelt.
“All of this occurs in Unterwelt, an office-workshop in the centre of Roma that is not only a meeting place, but also an incubator of ideas and projects. But Unterwelt is not only a space. Unterwelt is us and we give life to this space and to these projects. For us, Unterwelt is a world. It is that which is born when processes and technologies meet art and craftsmanship. It is the magical world that you find under the surface of things.” One of the founding members of Unterwelt is Alessandro Ranellucci, known for writing the open source software Slic3r to expand models and the control of 3D printers. In Milan the group Recipient organises its work inspired by innovation and technology in an artisan-type concept space, with an organisational model specifically orientated to a culture that is free and open to the forays of guests and nomads. There is the possibility of desking, daily and monthly hosting with access to the maker’s lab, to the kitchen and to the social space of the building.




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Recipient, collective lab – Milano

Wired people: The people who have chosen to work autonomously and connectedly have embraced the free culture inheriting the ideological and spacial “layout” of the first hackerspaces where the spaces are open, without division between the “work islands” and with real mental openness towards collaboration and other co-operation, often hosting at “home” moments of training and information. The concept of the workshop is real and defined because an organised workshop exists for the work and the informal learning moments.

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bicycle workshop – Techshop Detroit, USA

Social hubs: To support the fact of how the co-making spaces can become large hubs of social construction is the example of the ciclofficine (cycle office), which is valid because it is a place where the environment is endowed with equipment to repair bicycles. They are interesting places because they are strongly characterized by their hardware, little silicone, are very big and present the opportunity to know new people, exchange advice and collaborate while working together on their bikes. There are many cases where associations or organisations manage the spaces, which allow anyone to repair their own bicycle in exchange for a fee or donation. Taking yourself to a ciclofficine has easily become a place where you can meet other enthusiasts.

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Genspace, biohackerspace – New York

Scientific hubs: Another interesting phenomena is that of pirate scientific research, known as DIY biology or biohacking. It is a growing movement, and collects people, communities, small organisations, biology and life science studies that use the same methods as institutional scientific research. The organisations and individuals who are coordinated in autonomous labs or in garages are not rare, and generally they have academic or business experience behind them and they assist by providing quality mentoring to other non-profit organisations to sustain open innovation in the field of scientific research, or diversely for profit to launch a start-up of bio-science.

To judge the examples illustrated it seems evident that freelance, associations and individuals in general prefer to organise work and their activities in spaces that are very distant from classic offices and workshops. Should businesses reconsider the places of work to stimulate their workers and favour the possibility to host nomad workers and their projects? Is it a discussion that is valid only for big city businesses (office headquarters, big companies) or also for the smaller realities that want to facilitate the process of open innovation?


Dove nascono i makers? Che differenze ci sono tra il mondo USA e quello EU? Ci troviamo di fronte sempre a smanettoni (nerd geek) o sono anche persone ‘normali’?

Per individuare le origini del movimento makers bisogna guardare all’America degli anni ’70 e  alla cultura DIY dove piccoli makers crescono saldando i primi circuiti elettronici stampati, e tipicamente il posto prediletto è il garage. Dalle forme individuali a quelle organizzate, in Europa all’inizio degli anni ’90 nascono i primi hacklab, spesso ad opera di squatter anarchici, concretizzazione fisica di community di hacker già consolidate online.

Non solo digital (Beyond the appware): al contrario di quanto si possa pensare il laboratorio in garage non è un argomento esclusivo della Palo Alto degli anni ’70 e dei pionieri dell’elettronica in garage. Una quota crescente degli startupper americani sta riscoprendo il valore del manufacturing fatto in casa con approccio artigianale Il ritrovato gusto per la personalizzazione da parte dei clienti si riflette infatti in un nuovo trend del mercato del lavoro: sono sempre di più i giovani con una laurea in disegno industriale, fashion design, graphic design e arte che si sono reinventati artigiani, associando la creazione manuale allo spirito imprenditoriale. Così in tutti gli Stati Uniti, da Brooklyn a Los Angeles, spuntano nuove botteghe di stampa e cartoleria.

In principio il pc: gli hackerspaces nascono dentro la cultura open-hardware/software come spazi di condivisione delle conoscenze. Si sviluppano come luoghi all’interno dei quali community di programmatori ed appassionati possono ritrovarsi per condividere esperienze e confrontarsi su programmazione, reti di dati, free software, open-hardware, talvolta sperimentati anche nelle versioni più anarchiche. Negli hackerspace c’è una forte attenzione alla comunità ed alla condivisione della conoscenza. L’altro tratto caratteristico è la dotazione IT degli spazi che tipicamente sono muniti di connessione ad alta velocità, server proprietari, storage. Sono quindi spazi centrati in maniera abbastanza precisa su software e computer.

Cultura open: i computer e tutto l’hardware presente sono spesso frutto di donazioni, così come la locazione fisica viene spesso messa a disposizione da un centro sociale. Le persone che tipicamente frequentano questi laboratori oltre ad avere un interesse tecnico sono ideologicamente molto orientate: gli hacklab sono spesso centri di diffusione non solo di conoscenze informatiche, ma anche delle idee di software libero, della libertà di espressione, della difesa della privacy ed in generale dei diritti digitali, dell’autogestione.

Autogestione: il fatto che gli Hacklab nascano all’interno di realtà autogestite avviene perché di solito queste hanno pochi mezzi informatici e il Floss consente loro di dotarsi di strumenti informatici di alto livello anche con poche risorse di calcolo. Alcuni hacklab sono invece nati in ambito universitario creati dalla volontà di studenti e ricercatori universitari accomunati dalla passione per il Floss e la libertà (digitale e non). In nome dell’autogestione e della condivisione le risorse messe a disposizione dagli hacklab sono liberamente accessibili a tutti. Spesso sono anche presenti “banche degli organi digitali”, in cui è possibile scambiare pezzi usati di computer e materiale elettronico in generale.

Spazi liberi (Not branded): Circa la definizione di hackerspace, di pari passo con la diffusione di tali spazi, si iniziò a fare uso dei termini ‘hacking’ e ‘hacker’ per definire il lavoro sugli oggetti fisici, per depurare le connotazioni negative del termine ‘hacking’ secondo i mainstream media. In questi spazi sono nati anche business importanti come quello ben noto della MakerBot Inustries (NYC Resistor Hackspace), che ha contribuito enormemente a cambiare il mondo del 3d printing. Per estensione resta il fatto che alle volte, gli hackerspace spesso sono associati alle tendenze collettiviste e alle ispirazioni socio politiche. Al netto delle ideologie, arrivando ai giorni nostri, dalla tipologia hackerspace derivano concept di spazi autonomi da network più estesi del mondo make. Collettivi di professionalità hardware e digitali si organizzano per incontrarsi e sviluppare idee e progetti, e costruire nuove forme di imprenditorialità basate sulle nuove tecnologie. – Un esempio italiano di hackerspace nel senso di not-branded one, è il laboratorio Romano a Trastevere di Unterwelt. “Tutto questo avviene nell’Unterwelt, un’officina-laboratorio nel centro di Roma che è non solo luogo d’incontro, ma anche incubatore di idee e progetti. Ma Unterwelt non è solo uno spazio. Unterwelt siamo NOI che diamo vita a questo spazio e a questi progetti. Per NOI quello di Unterwelt è un mondo. È quello che nasce quando tecniche e tecnologie si uniscono ad arte e artigianato. È il mondo incantato che si trova sotto la superficie delle cose.”  Uno dei soci fondatori di Unterwelt è Alessandro Ranellucci, noto per aver scritto il software open source Slic3r per l’elaborazione dei modelli e il controllo delle stampanti 3D. A Milano il collettivo Recipient organizza il proprio lavoro ispirato all’innovazione e alla tecnologia in un concept space di tipo artigianale, con un modello organizzativo decisamente orientato alla cultura libera e aperto alle incursioni degli ospiti e dei nomadi. Possibilità di desking, hosting giornaliero e mensile, con accesso al maker’s lab, alla cucina e agli spazi sociali della struttura.

Gente in rete (Wired people): i ragazzi che hanno scelto di lavorare in forma autonoma e associata, hanno abbracciato la cultura libera ereditando il ‘layout’ ideologico e spaziale dei primi hackerspace dove gli spazi sono aperti, senza divisioni tra le ‘isole di lavoro’ e con grande apertura mentale verso le collaborazioni con altri collettivi, spesso ospitando a ‘casa’ momenti di formazione e informazione. Il concept del workshop è reale e determinato perchè esiste un laboratorio organizzato per il lavoro e per i momenti di didattica informale.

Hub sociali: a testimoniare il fatto di come il luoghi di co-making possano diventare grandi hub di costruzione sociale, vale l’esempio delle ciclofficine, spesso popolari, dove gli ambienti sono dotati di attrezzatura per il setting e la riparazione delle biciclette. Sono luoghi interessanti perchè hanno una forte caratterizzazione hardware, poco silicio e molto grasso e l’occasione di conoscere nuove persone mettendo le mani assieme sul proprio biciclo, scambiarsi consigli e collaborazione. Sono molti i casi di gestione da parte di associazioni o collettivi, che permettono a chiunque di riparare la propria bici in cambo di una fee o di un’offerta libera. Va da sè che le ciclofficine diventano facilmente luoghi di incontro per gli appassionati.

Hub scientifici: un altro fenomeno interessante è quello della ricerca scentifica pirata, nota come DIY biology o biohackig. È un movimento sempre più grande, e raccoglie individui, comunità, piccole organizzazioni, studi di biologia e life science che utilizzano gli stessi metodi della ricerca scientifica istituzionale. Non sono rari i collettivi e gli individui che si organizzano in laboratori autonomi o in garage, e generalmente hanno alle spalle esperienze accademiche o aziendali, e assistono in qualità di mentor altri ricercatori secondo modalità di training informale. Questo può avvenire in forma di hobby, come organizzazione no profit per sostenere l’open innovation nell’ambito della ricerca scientifica, o diversamente for protit, per lanciare un start-up di bio science.

A giudicare dagli esempi illustrati sembra evidente che freelance, collettivi e individui in genere preferiscono organizzare il lavoro e le proprie attività in spazi molto lontani dai classici uffici o laboratori. Le aziende dovrebbero riconsiderare i luoghi di lavoro per stimolare i propri dipendenti, e favorire la possibilità di ospitare le incursioni dei lavoratori nomadi? È un discorso che vale solo per le grandi aziende in città (headquarter office, big company), o anche per le piccole realtà che vogliano favorire processi di open innovation?


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